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El hallazgo de tierras raras que cambiará el mundo

Isla Minamitorishima, ubicada cerca del hallazgo / Cortesía

Mundo Minero || 18 de abril de 2018

Siglos de reservas encontradas en Japón.

Cerca de la isla japonesa Minamitorishima, un grupo de científicos descubrió un depósito de tierras raras que ha de revolucionar las tecnologías y el mercado, hasta ahora dominado por China.

Si bien el hallazgo data del 2013, año en que los investigadores dieron con alrededor de 7 millones de materiales de tierras raras en la zona, fue en abril del 2018 que se reportó una presencia de aproximadamente 16 millones de toneladas adicionales, a través de la revista Nature.

La noticia hizo un gran eco en el mundo, ya que supone una menor dependencia de la producción china de tierras raras, ya que el país aporta alrededor del 95% del total mundial (105,000 toneladas en el 2017) con el control de precios que conlleva esta supremacía

Un grupo de 17 elementos químicos conforma estas “tierras”: escandio, itrio, lantano, cerio, praseodimio, neodimio, prometio, samario, europio, gadolinio, terbio, disprosio, holmio, erbio, tulio, iterbio y lutecio.

Todos los países desarrollados las consideran minerales “estratégicos”, dadas sus propiedades físicas y químicas excepcionales, que les vuelven ideales para crear superconductores, autos híbridos, fibras ópticas, armas de última generación, turbinas eólicas, teléfonos inteligentes… entre un extenso etcétera.

El depósito “semi-infinito” de recursos, como lo han llamado diversos medios, se aloja en lodos, en profundidades de 3,500 a 6,000 metros dentro del océano Pacífico.

Según los cálculos presentados en Nature, los 16 millones de toneladas de materiales podrían cubrir la demanda total mundial de ciertos metales durante siglos, como a continuación se desglosa:
- Itrio, 780 años
- Europio, 620 años
- Disprosio, 730 años
- Terbio, 420 años

Los recursos en cuestión se ubican en un área de 2,500 kilómetros cuadrados. "Los depósitos tienen una elevada concentración de tierras raras. Un solo kilómetro cuadrado de depósitos podría cubrir la quinta parte del consumo mundial de un año entero", declaró el líder de la investigación, Yasuhiro Kato, maestro de Geología de la Universidad de Tokio (ubicada a 2,000 kilómetros del sitio).

El grupo de científicos ha empleado un innovador separador hidrociclónico que según se espera ha de elevar la rentabilidad de la producción de tierras raras en la zona.

“La enorme cantidad de recursos y la efectividad del procesamiento mineral son fuertes indicadores de que estos nuevos materiales de tierras raras podrían ser minados en el futuro cercano”, indica el reporte oficial.

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